在中国,农历七月十五称中元节,又称七月半、鬼节和盂兰盆节。古代将每年春季第一次月圆的日子(正月十五)称为“上元”(元宵节即称上元节);秋季第一个月圆的日子(七月十五)称为“中元”,也就是七月半;冬季第一个月圆的日子(十月十五)称为“下元”。这三个节日并称中国岁时节令中的“三元”。上元即元宵节,一般并入春节,是春节的最后一天。下元如今已不时兴。而中元,即七月半,民间普遍进行祭祀鬼魂、祭奠祖先的活动,沿袭至今,所以它又被称为鬼节。
  时间:农历七月十五
  主要流行地区:中国内地、香港、澳门及台湾、全世界华人聚居区域。
  主要参与人群:汉族及其他少数民族。
  
  中元节的节日传说
  关于中元节的来历有不同的说法,主要有以下两种。
  一是道教的说法。天官、地官、水官是道教三神。根据《唐六典》的说法,正月十五是天官生日,称为上元;七月十五是地官生日,称为中元;十月十五是水官生日,称为下元。相传地官即阎王要过生日,于是在七月初至七月十五日打开地府鬼门,大赦孤魂野鬼;人间为了免遭游荡的鬼魂骚扰,便于七月半供奉食品及焚烧冥币、法船,燃放河灯祭奠亡灵,希望孤魂游野鬼收到礼物后跟着引路的河灯,漂流到极乐世界去,这就是所谓的中元普度。
  二是佛教的说法。中元节在佛教中称盂兰盆节,“盂兰”是梵语的音译,意为倒悬,“盆”是汉语,指盛装供品的器皿,是说这个器皿可以解亡灵的倒悬之苦。盂兰盆会系从目莲救母的传说演变而来的。目莲是什么人呢,相传他是释迦牟尼的弟子,早年丧母。他历经千辛万苦,赶赴阴间,找到母亲刘氏,目莲用钵盆装饭菜给母亲吃,饭菜却被饿鬼夺走。目莲悲愤无奈,向佛祖求救,乞得《盂兰盆经》,遂依佛祖所示,在农历七月半做盂兰盆斋,置备美味佳肴以及五种水果——桃、李、杏、栗、枣,以供养十方僧众,解饿鬼倒悬之苦。相传这就是每年七月半,各大佛寺进行盂兰盆会的来历。
        民间有祀亡魂、放河灯、焚纸锭的习俗。在马来西亚的华人地区中,中元节也称盂兰胜会或庆赞中元除了祭祖普渡表演各籍贯的传统习俗戏剧外,还有一项特别的表演活动以娱乐鬼魂,当地福建人(闽南人)称之为“七月歌台”或简称“歌台”。这些歌台一般上是在空地上搭建临时舞台,加上音响设备以及灯光等装饰,并在台下观众席摆放一排排的椅子,而第一排的椅子通常是空置预留给“好兄弟”(鬼魂)的。歌台表演通常安排于夜晚时分,台上表演包括诙谐短剧、魔术、劲歌热舞等,而且整个农历七月都有表演。
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